Lorsque la pandémie actuelle de Covid a été déclenchée, certains piaristes ont rappelé que Calasanz devait également faire face à une pandémie, qui a ensuite reçu le nom générique de « peste ». C’est la célèbre peste du nord de l’Italie dans les années 1630-31, qui sert de cadre pour le célèbre roman d’Alessandro Manzoni « I Promessi Sposi ». Et, en effet, Calasanz nomme la peste dans environ 75 de ses lettres, la plupart entre 1630 et 1631. Je ne vais pas en parler: celui qui veut approfondir, peut aller à Scripta, et entrer dans « texte écrit » le mot « peste » pour effectuer la recherche.

Sans prétendre être exhaustif, j’ai fait des recherches sur d’autres sources piaristes (principalement les Annales du P. Bernardo Bartlik et DENES, I et II) pour offrir une référence historique de l’action et de la souffrance des piaristes tout au long de notre histoire à cause de la peste.

Le fléau de l’époque de Calasanz n’a pas causé beaucoup de dommages à l’Ordre. La seule victime dont nous connaissons le nom est P. Domingo Pizzardo, dont le DENES dit: « Il était destiné à Carcare; il semble que, pendant la peste bubonique, qui a anéanti la plupart des Carcariens, il s’est consacré jour et nuit à s’occuper d’eux spirituellement et matériellement jusqu’à ce qu’il ait été victime de la contagion, avec cinq autres piaristes de cette population ». Bartlik date sa mort le 4 juillet 1630.

Mais la peste a aussi été l’occasion d’autres événements. Le premier, moins connu, est que le Pape Urbain VIII a fait blanchir toutes les maisons de Rome à l’intérieur, afin de réduire les risques de contagion. Calasanz dut donc blanchir sa chambre, couvrant les belles fresques de l’époque Muti, avec l’histoire de Moïse dans l’Exode, qui furent couvertes jusqu’au dernier arrangement de la chambre, après 1983.

Une autre conséquence a été que le premier Chapitre Général, qui devait avoir lieu en avril 1631, a d’abord été reporté de 6 mois, mais parce que la peste n’a pas cessé, il a été suspendu, et ce n’est qu’en 1637 qu’il a été célébré (espérons que la même chose n’arrive à celui prévu pour 2021, qui a également été reporté de six mois…). Le « confinement » avait déjà été imposé, et le passage d’un État à un autre en Italie n’était pas autorisé pendant certaines périodes.

Mais cette peste a également été l’occasion pour certains piaristes de se faire remarquer, en plus de P. Pizzardo et ses frères de la Ligurie. Parlant de Florence, le DENES dit: « En raison de la peste, qui avait envahi la ville, les écoles ont été fermées de Septembre 1630 à Novembre 1631. Les piaristes ont prodigué leurs services aux malades avec une telle générosité qu’il leur a valu l’estime du peuple et la renommée de leurs écoles. Après une visite des délégués du Grand-Duc dans les écoles en 1632, une autorisation fut obtenue pour pouvoir appeler autant de religieux que nécessaires, au lieu des six autorisés dans un premier temps ». P. Bartlik écrit de cette ville et de cette peste : « P. Archange de la Nativité du Seigneur, de la famille des Galetti de Castiglion Fiorentino, enflammé dans l’amour des autres, n’a rien fait qui ne sentait pas la miséricorde. En l’an 1630 de notre salut, quand la peste opprima Florence, s’offrant au service des pestiférés, il se donna lui-même dans cette calamité au point, en l’absence d’autres, de porter sur ses propres épaules les cadavres des défunts au tombeau, et ils l’appelaient le père des pestiférés. Pour ce fait digne et célèbre et pour d’autres actes héroïques, il mérita la bienveillance somme de Ferdinand II, Grand-Duc de Toscane, envers tout l’Ordre, de sorte qu’il ne s’est pas seulement daigné de le recevoir sous sa protection, mais a décidé de le propager et pas seulement à Florence, mais dans toute la Toscane ». Et les bonnes relations entre la ville et les écoles durent encore.

Le Père Alacchi n’a pas eu autant de chance à Venise. Il se consacra également à aider les stinkers et, craignant que la peste s’étende à travers le sol, une hutte a été construite dans un arbre. Alors qu’il s’adonne à la fondation de la ville, plusieurs de ses amis (qui ne dorment pas dans les arbres) meurent de peste, le gouvernement change et le Père Alacchi doit quitter la ville en 1633.

Mais la peste de ces années a non seulement ravagé l’Italie, mais aussi en Europe centrale elle a fait des ravages. Le P. Bartlik parle de la victime la plus connue parmi les Scholas, le recteur de Nikolsburg P. Ambrosio Leailth: « De la peste, qui a envahi la Moravie, il y avait aussi des lettres qui se lamentaient, principalement parce qu’il a fait du Père Ambroise de Sainte-Marie, supérieur de Nikolsburg une victime. Le P. Glycerus de S. Carlos décrit sa mort par ces mots : « Dimanche dernier, le 16 octobre (1645), au moment de la prière du matin, il est passé de cette vie à l’autre celui Isacar de toute la ville de Nikolsburg, que jaloux, cette aide charitable des mourants, cet infatigable travailleur de la religion, ce religieux optimal, la parole et la colonne de notre maison , P. Ambrosio.

Le P. Bartlik ajoute : « Il n’y avait pas de prêtre à Nikolsburg ; trois frères ouvriers s’occupèrent de la maison. Le clerc Jorge de la Nativité de Notre-Dame était en train de mourir à cause de la peste. Et il donne un détail personnel: « Régnant qui (peste) je suis venu dans le monde (1646) après sept de ma famille était mort à cause d’elle. »

Mais la peste qui a le plus fait de ravages chez les piaristes est celle qui a attaqué l’Italie dans les années 1656-57, car elle a causé de nombreuses victimes et a arrêté l’expansion de l’Ordre au moment où il a été restauré. P. Bartlik écrit de 1656 : « Juste après ces choses que nous avons écrites jusqu’à présent pour notre bien, la peste, le mal universel, a envahi Naples avec les endroits des alentours, la Sardaigne et Rome ; et bien qu’on ait eu de la prudence pour se défendre contre ce mal, on n’a pas été capable, cependant, malgré les remèdes très prudents prescrits, d’empêcher la plupart des nôtres de mourir de la maladie susmentionnée.  Je vais au moins donner leurs noms pour la connaissance de la postérité, même si je ne peux pas savoir à propos des novices s’ils y avaient fait quelque chose de célèbre dans leur vie ». Il cite après les noms des victimes: à l’École de la Duchesca à Naples, 14; au noviciat de Naples, 12; à Norcia, 6; à Chieti, 11 (tous). À Cagliari, 13 autres piaristes sont morts. Dans toute la province de Naples, il ne restait plus que 30 religieux; plus de 40 étaient morts.

Et P. Bartlik continue : « À Rome, au début de juillet (1656), les écoles furent fermées sur ordre de Sa Sainteté, et bien que peut-être des centaines de personnes moururent en quelques jours, dans notre maison de S. Pantaleo, dans le Borgo et au collège (Nazareno), personne ne mourut à l’exception de Frère Nicolas, appelé de Cuneo, qui fut emmené au lazaret de l’île (Tibérine), où il a donné son âme à son Créateur. Vous pouvez facilement imaginer à quel point un si grand nombre de défunts a nui à notre nouvelle situation. Car il y avait beaucoup de maisons dans lesquelles ils manquaient de sujets à cause de l’abandon des religieux ou de leur passage à d’autres ordres, et voici, celles qui étaient dites être en mesure d’aider, étaient celles qui ont subi les plus grands dommages à cause de la peste ».

L’année 1657, la peste s’étend à Gênes: « Dans la présente année, à cause de la poursuite de la peste à Gênes et en Ligurie, onze des nôtres sont morts. Parmi eux, nous soulignons les PP Luis de Sta. Catalina, Jérôme de San José, Juan Bautista de S. Bartolomé et Francisco del Stmo. Sacramento. Ce dernier était italien de Carcare, et bientôt au début de la peste, enflammé par le salut des âmes, mis de côté la santé du corps et est allé travailler au nom de ceux qui sont infectés par la peste dans le lazareto de consolation, et là, fatigué par le travail, et malade avec elle, la peste passé à une vie meilleure pour recueillir le prix de ses travaux en Juin , à l’âge de 48 ans. (…) Ces quatre parents cités peuvent être appelés victimes de la charité à juste titre, à qui un cinquième n’a presque pas été rejoint, Le Père Gabriel susmentionné, supérieur, qui a été malade de la peste du 19 Juin au 15 Août. Mais il semble qu’il ait été préservé par la protection spéciale de la providence divine avec frère Jean Ba de saint Joseph, opérateur, de la ruine qui a été établie dans sa maison. À qui il est certainement dû, après Dieu, qui, après la mort de tant de nos religieux, la maison de Gênes retrouvera son décorum et son honneur, et une nouvelle communauté sera introduite plus tard. Dans laquelle, après avoir été purgée et parfumée par ce père avec des éclats odorants et des arômes, pour l’habiter plus en toute sécurité, au début d’Octobre l’église a également été ouverte, et il a re-célébré les offices divins pour le public.

À cette époque, la peste a causé des dommages en Pologne, selon le Père Bartlik: « À Varsovie de Pologne, ils sont morts de la peste: frère Feliciano de S. Primo et le Père Benoît de S. Ignace; le premier le 10, le second le 19 septembre. (1660) Depuis la Pologne, nous savons avec certitude que la peste n’a pas encore diminué la fureur de l’année précédente. Les défunts de Varsovie en témoignent. Et il cite le nom de trois autres religieux qui sont morts en 1661.

DENES dit: « En 1680, la peste a été déclarée à Schlan (Bohême) avec quelque 400 personnes de plus; parmi elles beaucoup d’élèves de l’école de lecture et aussi leur professeur, H. Silvestre de S. Antonio Eremita, qui était aussi l’assistant du lecteur de théologie; Le P. Matthias de Saint-François s’est distingué dans l’attention des stinkers.

La peste provoque des effets collatéraux, pas toujours négatifs. P. Bartlik dit : « Les raisons de la division et de la séparation des deux provinces (Germanie et Pologne) semblent avoir été d’abord la peste qu’il y avait à l’époque en Pologne, à cause de laquelle on ne pouvait pas se déplacer librement d’une province à l’autre » (1662). Un autre effet clairement positif a été la fondation de la maison de Cracovie. Les piaristes avaient essayé d’y fonder, mais l’Université s’y opposa. Quand la peste se propagea à Podolin, les piaristes sont allés se réfugier à Kasimierz, une banlieue de Cracovie, et là ils continuent jusqu’à ce qu’ils se soient installés définitivement dans la ville.

D’autres pestes ont continué d’affecter nos maisons au XVIIIe siècle. En parlant de P. Józef Strzelecki, le DENES dit : « Alors (1771) une peste n’a laissé qu’un dixième de la population en vie ; trois pères et un scolastique du collège sont morts à cause d’elle, et son Recteur Strzelecki a aidé les gens dispersés dans toute la campagne, soumis à la faim et à la glace, avec des pains achetés ou mendiés, des légumes, des habits ». Il parle de la maison de Międzyrzecz Korecki, de la province de Lituanie. « Les piaristes ont placé l’effigie de Notre-Dame des Grâces, sainte patronne spéciale dans ces cas, sur la façade de l’église, pour protéger les gens de la peste. »

Aussi en Espagne, on souffrait de la peste. Selon le DENES, « en 1706, une épidémie s’est propagée à travers Peralta dans laquelle un cinquième des personnes sont mortes, y compris P. Jérôme Zaidín, nouvellement ordonné, « qui avait dit seulement 17 messes». Les quelques religieux restants à Peralta devaient se rendre dans presque toutes les maisons, confesser et accompagner les mourants, sans interrompre les cours ». À Jaca, « La première année (1735) a été dramatique. P. Jerico raconte dans ses Nouvelles : Tous les religieux ont été malades l’un après l’autre, jusqu’au point de recevoir l’Extrême Onction; le fondateur et premier recteur, P. Marcelino Pérez, mourut des suites de l’épidémie; les gens de la ville ont été très bons avec les piaristes, les aidant charitablement ».

En parlant de P. Tomás Sáez de Castille, le DENES dit: « Il a commencé son enseignement à Getafe, et il se trouvait à Madrid quand la colère de 1865 a envahi l’école d’une manière terrifiante. P. Thomas, ainsi que respecté par l’épidémie, a également été respecté dans la consternation générale, car il s’est consacré jour et nuit avec un zèle inlassable aux soins des malades ». Et en lisant l’histoire de l’école d’Igualada, nous apprenons: « En 1918, une épidémie de grippe généralisée a causé un grand nombre de décès chaque jour. La situation était si grave que, le 20 octobre, a été organisée une journée de prière à Notre-Dame de la Miséricorde, avec la participation de toute la ville. Dans les jours qui suivirent, le nombre de malades diminua, une faveur particulière ayant été attribuée à Notre-Dame ». Nous sommes déjà à l’époque de la fameuse « grippe espagnole ».

P. Juan Figueras a été le dernier « martyr de la charité » dans la lutte contre la peste. Il avait été envoyé comme fondateur à Puebla au Mexique en 1915. Le DENES dit: « Le clergé et les religieux ont fait défection de la ville face aux nombreux dangers, et il n’y avait presque que le Père Figueras à s’occuper de tous ceux qui risquaient leur vie. La peste envahit la ville et P. Figueras mourut en s’occupant des pestiférés. Il a été enterré dans le caveau français et les catholiques de Puebla ont dédié une belle pierre tombale ‘au martyr de la charité’ ».

 Conclusion

Je pense que les cas cités ne sont que la pointe visible de l’iceberg dans la relation des piaristes avec la peste. En cherchant dans les archives (pas seulement les nôtres), nous trouverons beaucoup plus de cas. La peste, les diverses épidémies, ont toujours été des compagnons de l’humanité, affectant notre évolution d’une manière ou d’une autre. Mais notre mémoire (ou notre connaissance de l’histoire) est courte, et c’est pourquoi nous croyons que  c’est « seulement » maintenant que nous vivons une situation dramatique.

Je voudrais souligner le fait que de même que Calasanz « inventait » l’école populaire quand elle n’existait pas, en période de peste, quand il n’y avait pas de services médicaux que nous connaissons aujourd’hui, de nombreux piaristes (comme d’autres religieux) ont « inventé » l’aide aux personnes touchées par la peste. Héroïquement, sachant très bien le risque qu’ils courraient. Et ils l’ont fait sûrement avec l’intention de « sauver leurs âmes », en fournissant un service sacerdotal aux mourants.

La peste, comme tant d’autres circonstances, est un « problème », mais aussi une « opportunité », pour ceux qui savent comment en profiter. J’aimerais que nos prédécesseurs puissent nous envoyer un SMS avec quelques conseils pour ces circonstances difficiles que nous vivons. Peut-être que ce ne serait pas de simples orientations méthodologiques pour continuer avec une adéquate formation académique en ligne …

José P. Burgués